Von den Wyoming Mountains bis zu den Wäldern von Connecticut, auf der Suche nach feline Apex Predators

Von den Wyoming Mountains bis zu den Wäldern von Connecticut, auf der Suche nach feline Apex Predators

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Wenn GPS-Daten von jemandes Telefon Ihnen mitteilen, dass er sich an einem Samstag um 10 Uhr in einem Lebensmittelgeschäft befindet, können Sie davon ausgehen, dass er seine wöchentlichen Mahlzeiten einkauft.

Die gleiche Idee gilt für die Verfolgung von Apex-Raubtieren in freier Wildbahn. Zu wissen, wo und wann diese Tiere ihre Zeit verbringen, gibt Wissenschaftlern Einblick in die Gewohnheiten von Tieren, die sonst schwer zu beobachten sind – wie Wildkatzen.

Eine Gruppe von UConn-Forschern hat ein Modell zur Verfolgung von Spitzenraubkatzen in freier Wildbahn entwickelt, wobei Berglöwen als ihre ersten Versuchstiere verwendet wurden.

Berglöwen sind zurückgezogen lebende Tiere, die in abgelegenen Gebieten leben und gerne Abstand zum Menschen halten. Aufgrund dieses Verhaltensmerkmals kann die GPS-Ortung ein beispielloses Verständnis dafür liefern, wie diese Tiere leben.

Weiblicher Puma (Puma concolor) im Hochland in den Gros Ventre Mountains in der Nähe von Jackson, Wyoming. (Markus Elbroch)

„Schon beim Herumlaufen zuzusehen, brachte ganz neue Einblicke“, sagt Professor Tom Meyer vom College of Agriculture, Health and Natural Resources. „Das hatten die Leute noch nie gemacht.“

Meyer, Ingenieur und GIS-Spezialist in der Abteilung für natürliche Ressourcen und Umwelt, arbeitet seit 2010 in einem interdisziplinären Team, das Berglöwen verfolgt und durch ein Stipendium des Zentrums für Umweltwissenschaften und -ingenieurwesen zusammengebracht wurde. Zum Team gehören der Wildtierbiologe Mark Elbroch von Panthera, die UConn-Professoren für Statistik Jun Yan und Vladimir Pozdnyakov sowie Chaoran Hu, der 2020 an der UConn in Statistik promoviert wurde.

Die Gruppe veröffentlichte ihr erstes Paper in Populationsökologie im Jahr 2014. In diesem Artikel skizzierten sie das Modell, mit dem sie untersuchten, wie sich Berglöwen fortbewegen. Das Modell berücksichtigt etwas, was andere Modelle vermissen – die Tatsache, dass diese Raubkatzen genau wie Hauskatzen große Teile des Tages mit Ruhen und Schlafen verbringen.

Die Gruppe ging davon aus, dass sich die Tiere entweder in einem ruhenden oder in einem sich bewegenden Zustand befinden. Und wenn sie sich bewegen, sind sie in etwas verwickelt, das als Brownsche Bewegung bekannt ist. Die Brownsche Bewegung ist eine zufällige Bewegung, im Gegensatz zu einer Bewegung in einem Muster.

Das Modell hat vier Parameter: wie lange sich das Tier bewegt, wie lange es ruht, wie schnell es sich bewegt und den GPS-Messfehler. Der GPS-Messfehler für das Modell entspricht dem bekannten Fehler für die GPS-Technologie und unterstützt die Genauigkeit des Modells.

Anhand dieser Informationen trifft das Modell eine Vorhersage darüber, was das Tier an einem bestimmten Ort zu einer bestimmten Zeit tut: Ruhen oder Bewegen.

„Für jedes Tier passen wir das Modell an und verwenden diese vier Parameter als Zusammenfassung für dieses Tier“, sagt Yan.

Jetzt arbeitet die Gruppe mit der außerordentlichen Professorin Tracy Rittenhouse vom Department of Natural Resources and the Environment und dem Connecticut Department of Energy and Environmental Protection zusammen, um ihr Modell zur Verfolgung von Bobcats in Connecticut zu verwenden.

Bobcats, die einzigen in Connecticut vorkommenden Wildkatzen, sind Spitzenprädatoren im Bundesstaat. Seit 1972, als Connecticut das Tier als geschützten Fellträger neu einstufte, hat sich die Rotluchspopulation im ganzen Bundesstaat auf geschätzte 1.500 erholt.

Das Modell, das das Team für Berglöwen entwickelt hat, wird wahrscheinlich gut mit Rotluchsen funktionieren, da die beiden Tiere ähnliche Bewegungsmuster haben und beide große Raubkatzen sind.

Tiere wie Rehe, die dazu neigen, jeden Tag dieselben Wege zu gehen, würden für dieses Modell nicht gut passen. Ebenso würde das Modell nicht für Raubtiere wie Haie funktionieren, die nie aufhören, sich zu bewegen.

„Wenn sich ein Tier in einem sehr regelmäßigen Muster bewegt, würde es nicht in das Modell passen“, sagt Yan. „Für diese Tiere ist das Modell nicht ausgelegt.“

Das Modell kann Forschern auch dabei helfen, biologische Fragen zu beantworten, z. B. wie viele Kalorien diese Raubtiere verbrauchen müssen.

Das Studium von Apex-Raubtieren ist entscheidend, um zu verstehen, wie wir unsere Ökosysteme gesund halten können.

Das bekannte Beispiel der Ausrottung und Wiederansiedlung von Wölfen im Yellowstone-Nationalpark unterstreicht dies. Ohne natürliche Feinde stieg die Hirschpopulation sprunghaft an, und die Hirsche begannen zu überweiden, was das gesamte Ökosystem in den freien Fall schickte. Als die Wölfe wieder eingeführt wurden, ging die Hirschpopulation zurück und das Ökosystem wurde wiederhergestellt.

„Spitzenprädatoren sind die Dreh- und Angelpunkte in unseren Ökosystemen, und ein gutes Verständnis der Realitäten, wie die Spitzenprädatoren ihr Leben führen, ist entscheidend, um zu verstehen, wie die Ökosysteme, in denen wir leben, richtig und vernünftig verwaltet werden“, sagt Meyer. „Bis wir wissen, was die Fakten sind, raten wir nur.“

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