Insasse im Sicherheitsgefängnis von Ga. Max, der beschuldigt wird, 11 Millionen Dollar gestohlen zu haben, indem er sich als Sidney Kimmel ausgab

Insasse im Sicherheitsgefängnis von Ga. Max, der beschuldigt wird, 11 Millionen Dollar gestohlen zu haben, indem er sich als Sidney Kimmel ausgab

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In Buckhead, einem der wohlhabendsten Viertel von Atlanta, beherbergt die Randall Mill Road weitläufige Villen auf grünen Hügeln. Aber einer von ihnen – ein elegantes Haus im modernen Stil, das einst über 4 Millionen Dollar wert war – steht im Mittelpunkt dessen, was manche als einen der größten Betrugsfälle bezeichnen, die jemals hinter Gittern begangen wurden.

Arthur Lee Cofield Jr., 31, wird beschuldigt, sich als Milliardär Sidney Kimmel auszugeben, 11 Millionen Dollar vom Bankkonto des Hollywood-Tycoons Charles Schwab erschwindelt und diese Gelder dann verwendet zu haben, um Goldmünzen und die Villa in Buckhead zu kaufen – ein Plan, den er in Gang gesetzt hat aus seiner Zelle in einer Hochsicherheitseinrichtung in Butts County, Georgia, behauptet die Staatsanwaltschaft.

Während Cofield im Dezember 2020 in sieben Fällen wegen Verschwörung wegen Bankbetrugs und Geldwäsche angeklagt wurde, wirft eine Reihe von Dokumenten, die dieses Jahr beim US-Bezirksgericht für den nördlichen Bezirk von Georgia eingereicht wurden, mehr Licht auf das ausgeklügelte Schema, mit dem er angeblich durchgezogen ist die Hilfe von mindestens zwei anderen Personen und einige gut versteckte Schmuggelhandys. Die neuen Details – einschließlich der Identität des Opfers – wurden erstmals in einer Untersuchung der Atlanta Journal-Constitution gemeldet.

Die Anwälte von Cofield, Drew Findling und Steve Sadow, lehnten es ab, sich zu dem Fall zu äußern, als sie von der Washington Post erreicht wurden. Cofield hat sich der Anklage nicht schuldig bekannt.

Die Gerichtsdokumente zeichnen ein Bild eines mutmaßlichen Raubüberfalls, der aus der „Ocean’s“-Filmreihe stammen könnte – ohne George Clooney. Abgesehen von seiner filmischen Qualität verkörpert der Plan, dem Cofield vorgeworfen wird, die Auswirkungen von Schmuggelware in Gefängnissen im ganzen Land, die sich ausbreiten, sagte Paul M. Adee, Korrekturexperte bei Robson Forensic und pensionierter Major im Sheriff Office von Hillsborough County in Florida .

„Hier ist die Sache: Insassen gehen nicht einfach nach draußen. Jemand hat dieses Telefon hereingebracht, und das kann die Sicherheit einer Einrichtung ernsthaft gefährden“, sagte Adee zu den Anschuldigungen. „Manchmal werden Wachen bestochen, Besucher bringen Sachen herein oder Insassen verstecken sie, indem sie sie in ihren Körper stecken.“

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Zum Zeitpunkt des mutmaßlichen Plans verbüßte Cofield eine 14-jährige Haftstrafe wegen bewaffneten Raubüberfalls. Ihm wird vorgeworfen, in der Vergangenheit auf Schmuggeltelefone zugegriffen zu haben – und wird angeklagt weil er angeblich einen von ihnen benutzt hat, um eine Schießerei in Atlanta anzuordnen. Er hat sich nicht schuldig bekannt. Gefängnisbeamte sagen, dass Cofield laut Vorfallberichten mindestens 12 Mal mit Schmuggelware gefunden wurde. Im Jahr 2016 sagten Wärter, er habe ihnen gesagt, dass ihm das Telefon, das sie bei ihm gefunden hatten, egal sei, da er laut dem Vorfallbericht „Hunderte von Telefonen hatte“.

Vier Jahre später sagen Staatsanwälte, dass Cofield erneut ein Schmuggeltelefon benutzt hat – diesmal gab er vor, Kimmel zu sein, der heute 94-jährige ausführende Produzent hinter Filmen wie „Crazy Rich Asians“, „The Kite Runner“ und „Moneyball“. Laut seiner Anklage rief Cofield Charles Schwab erstmals am 5. Juni 2020 an. Später gelang es ihm, die Sicherheitsmaßnahmen der Bank zu umgehen, indem er sich ein Bild von Kimmels Führerschein und einer Stromrechnung verschaffte, behaupten Staatsanwälte. Er benutzte angeblich auch ein TextNow-Konto, um den Anschein zu erwecken, als würde er von einer Nummer in Los Angeles aus anrufen.

Er gab immer noch vor, Kimmel zu sein, und arrangierte angeblich den Kauf von 6.106 Ein-Unzen-Goldmünzen für knapp 11 Millionen US-Dollar von der Money Metals Exchange in Idaho. Die Gelder, so behaupten die Staatsanwälte, kamen per Überweisung von Kimmels Konto bei Charles Schwab. Am 16. Juni sagten Staatsanwälte, eine von Cofield beauftragte private Sicherheitsfirma habe das Gold von Boise nach Atlanta geflogen, wo sie sich angeblich mit einem Mann namens Eldridge Bennett getroffen hätten. Bennett und seine Tochter Eliayah Bennett wurden seitdem beschuldigt, Cofield geholfen zu haben. Die Anwälte der beiden antworteten nicht auf Anfragen nach Kommentaren von The Post. Aus den Gerichtsakten geht hervor, woher der Vater und die Tochter Cofield kennen.

Als die Münzen eintrafen, sagten die Staatsanwälte, begann Eliayah Bennett mit der Wohnungssuche im Norden von Atlanta, bevor er sich für das zweistöckige Haus mit sechs Schlafzimmern in Buckhead entschied. Laut Gerichtsdokumenten wurde das Haus am 1. September 2020 von Siriusly Sound House LLC erworben, einem Unternehmen im Besitz von Cofield, das nur drei Tage vor dem endgültigen Verkauf des Herrenhauses administrativ aufgelöst wurde.

Gerichtsakten zeigen, dass die Behörden am 10. Juni 2020 auf den mutmaßlichen Plan aufmerksam gemacht wurden, als Gefängnismitarbeiter zwei Telefone aus Cofields Zelle beschlagnahmten: eines auf seinem Schreibtisch und ein weiteres unter Cofields rechter Achselhöhle, so ein Vorfallbericht. Die forensische Abteilung des Gefängnisses begann dann, Anrufprotokolle und Textnachrichten zu überprüfen – und deckte schließlich seine Verschwörung auf, wie Gerichtsdokumente behaupten.

Fast zwei Jahre sind vergangen, seit Cofield diktiert wurde. Doch eine Menge Fragen bleiben unbeantwortet. Es ist immer noch unklar, warum Kimmels Konto angeblich ins Visier genommen wurde. Es ist auch nicht bekannt, wie ein Gefangener es geschafft hat, die Schmuggeltelefone zu bekommen, von denen die Staatsanwälte sagen, dass Cofield sie in seiner Zelle hatte.

„Dies ist ein ziemlich weit verbreitetes Problem“, sagte Adam Meyer, ein Spezialist bei Prisonology, einem Expertennetzwerk aus pensionierten Fachleuten des Bureau of Prisons, gegenüber The Post und erklärte, dass viele Insassen – oder ihre Mitarbeiter – Strafvollzugsbeamte bezahlen, um ihnen Telefone zur Verfügung zu stellen. „Und es kommt wirklich darauf an, dass die Wachen nicht genug bezahlt werden, denn es ist eine große Geldsumme, die schwer abzuwenden ist, wenn sie die Telefone einschmuggeln.“

Das Georgia Department of Corrections reagierte nicht auf mehrere Anfragen nach Kommentaren von The Post. Ein Sprecher der Agentur sagte der Journal-Constitution jedoch, dass das Gefängnissystem einen „täglichen Kampf“ gegen geschmuggelte Mobiltelefone führt, die manchmal durch Drohnen geschmuggelt werden.

Was Kimmel betrifft, so wurde sein Konto vollständig von Charles Schwab finanziert, sagte Mayura Hooper, eine Sprecherin der Bank, in einer Erklärung. „Sobald Schwab von dem Verdacht auf betrügerische Aktivitäten Kenntnis erlangte, haben wir eine Untersuchung eingeleitet, Maßnahmen zum Schutz des Kundenkontos eingeleitet und die Behörden benachrichtigt. Wie Sie verstehen, ist dies eine laufende Untersuchung, und als solche können wir uns nicht weiter dazu äußern“, fügte Hooper hinzu.

Nach dem 4,4-Millionen-Dollar-Kauf stand das Multimillionen-Dollar-Haus in Buckhead leer. Seitdem wurde es „nicht instand gehalten und verschlechtert sich rapide“, und mehrere Verbrechen wurden auf dem Grundstück gemeldet, wie aus einem Antrag hervorgeht, der letzte Woche von der Staatsanwaltschaft eingereicht wurde.

Wenn der Richter dem Antrag zustimmt, wird ein Immobilienmakler „autorisiert, das Haus zu vermarkten und zu verkaufen“, das zuletzt im Jahr 2020 mit 3,5 Millionen US-Dollar bewertet wurde.

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