Die USA erheben „dreisten“ Diebstahl von 250 Millionen US-Dollar aus dem Pandemie-Lebensmittelprogramm

Die USA erheben „dreisten“ Diebstahl von 250 Millionen US-Dollar aus dem Pandemie-Lebensmittelprogramm

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Das Justizministerium beschuldigte am Dienstag 47 Angeklagte, angeblich ein Bundesprogramm betrogen zu haben, das bedürftigen Kindern während der Pandemie Lebensmittel zur Verfügung stellte, und beschrieb das Programm – insgesamt fast 250 Millionen US-Dollar – als das größte, das bisher aufgedeckt wurde und auf Billionen an staatlicher Hilfe abzielte.

Bundesanwälte sagten, die Angeklagten – ein Netzwerk von Einzelpersonen und Organisationen, die mit Feeding Our Future, einer gemeinnützigen Organisation in Minnesota, verbunden sind – hätten in einigen Fällen Pandemiegelder des Bundes im Namen von Kindern erhalten, die nicht existierten, und dieses Geld dann für Luxusautos und -häuser ausgegeben und andere persönliche Einkäufe.

Um die Regierung zu täuschen, so das Justizministerium, stützten sich die Angeklagten auf ein komplexes Netz von Briefkastenfirmen und Bestechungsgeldern. Ein Teilnehmer erstellte angeblich eine Liste mit gefälschten Kindern, denen er angeblich Mahlzeiten serviert hatte, und die mit Namen gefüllt war, die von der Website „listofrandomnames.com“ generiert wurden. Andere fabrizierten Tabellenkalkulationen mit erfundenen Altersangaben oder fälschten ihre Rechnungen, alles auf der Suche nach Bundesgeldern, klagte die Regierung an.

Sobald sie dieses Geld in der Hand hatten, kauften einige der Angeklagten laut Andrew M. Luger aus den USA „Häuser in Minnesota, Ferienanlagen und Immobilien in Kenia und der Türkei, Luxusautos, Gewerbeimmobilien, Schmuck und vieles mehr“. Anwalt des Distrikts Minnesota, der Reporter am Dienstag über den Fall informierte.

Das Ausmaß des Plans, der Geld für hungrige Kinder abschöpfte, veranlasste das Justizministerium wiederholt, den Diebstahl als „dreist“ zu bezeichnen. Die Anerkennung unterstrich die immense Herausforderung, vor der die Bundesstaatsanwälte stehen, um die seit Beginn der Pandemie genehmigten Ausgaben zu überwachen – und gleichzeitig Kriminelle zu verfolgen, die die Hilfe als potenziellen Glücksfall behandelt haben.

„Diese Anklagen, die das größte bisher angeklagte Pandemiehilfe-Betrugssystem vorwerfen, unterstreichen das anhaltende Engagement des Justizministeriums, den Pandemiebetrug zu bekämpfen und diejenigen, die ihn begehen, zur Rechenschaft zu ziehen“, sagte Generalstaatsanwalt Merrick Garland in einer Erklärung.

Feeding Our Future war für eine Stellungnahme nicht erreichbar. Ein Anruf bei einer auf der Website aufgeführten Telefonnummer konnte nicht durchgeführt werden, und ein Anwalt, der die Organisation in einem entsprechenden Rechtsstreit vertritt, reagierte nicht sofort auf eine Bitte um Stellungnahme. Aimee Bock, die Gründerin und Geschäftsführerin der gemeinnützigen Organisation, hat zuvor jegliches Fehlverhalten bestritten.

Die Nahrungsmittelhilfe des Bundes ist ein entscheidender Teil der Nothilfeausgaben in Höhe von rund 5 Billionen US-Dollar, die der Kongress seit 2020 beschlossen hat. Das Geld half, die Wirtschaft vor der schlimmsten Krise seit der Weltwirtschaftskrise zu retten, indem es Millionen von Amerikanern Schüsse in die Arme gab und den Arbeitern half, sie zu finden Arbeitsplätze und Unternehmen bleiben über Wasser. Aber das Geld öffnete auch die Tür für Verschwendung, Betrug und Missbrauch in Milliardenhöhe, deren Ausmaß erst allmählich ans Licht kommt. Die Washington Post untersucht das Problem in einer einjährigen Untersuchung mit dem Titel The Covid Money Trail.

Im Angriff auf die Arbeitslosenversicherung stahlen ausgeklügelte Kriminelle wiederholt die Identitäten unschuldiger Amerikaner, wodurch möglicherweise die dringend benötigte Arbeitslosenhilfe um mehr als 160 Milliarden Dollar gekürzt wurde. Ähnliche Programme zielten auf Hilfen in Höhe von rund 1 Billion US-Dollar ab, die von der Small Business Administration verwaltet wurden, die Unternehmen, die nicht existierten, Kredite und Zuschüsse gewährte, sich nicht für Hilfe qualifiziert haben sollte oder im Ausland tätig zu sein schien.

In anderen Fällen führten eine unzureichende Bundesaufsicht und laxe Programmregeln zu Problemen. Viele von Republikanern geführte Staaten haben beispielsweise versucht, ihre Zuteilungen in ein 350-Milliarden-Dollar-Hilfsprogramm für politische Lieblingsprojekte wie Steuersenkungen und Razzien gegen die Einwanderungspolitik zu stellen. Bei einer weiteren Bundesinitiative zur Umschulung von Veteranen fanden nur 397 neue Jobs, weit entfernt von dem, was der Gesetzgeber erhofft hatte.



Die Covid-Geldspur


Es war der größte Ausbruch von Notausgaben in der Geschichte der USA: Zwei Jahre, sechs Gesetze und mehr als 5 Billionen US-Dollar sollen den tödlichen Griff der Coronavirus-Pandemie brechen. Das Geld hat die US-Wirtschaft vor dem Ruin bewahrt und Millionen von Waffen mit Impfstoffen versorgt, aber es hat auch zu einem beispiellosen Ausmaß an Betrug, Missbrauch und Opportunismus geführt.

In einer einjährigen Untersuchung verfolgt die Washington Post die Spur des Covid-Geldes, um herauszufinden, was mit all dem Geld passiert ist.

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Das vom Justizministerium am Dienstag behauptete Programm konzentrierte sich auf das Bundeskinderernährungsprogramm, das vom Landwirtschaftsministerium verwaltet wird, um Kindern in Familien mit niedrigem Einkommen kostenlose Mahlzeiten zur Verfügung zu stellen. Das Programm fungiert im Wesentlichen als ein riesiger Ring von Netzwerken: Gemeinnützige Organisationen und andere Organisationen stellen Mahlzeiten bereit oder schließen entsprechende Verträge mit Anbietern ab, und sie werden von Bundesstaaten mit Geldern der Bundesregierung finanziert.

Als Reaktion auf die Pandemie hat die US-Regierung es einer größeren Gruppe von Anbietern erleichtert, am Kinderernährungsprogramm teilzunehmen – und für diese Einrichtungen, Mahlzeiten an einer größeren Auswahl an Standorten bereitzustellen. Die Optimierungen zielten darauf ab, mehr Familien den Zugang zu Lebensmitteln zu erleichtern, insbesondere wenn die Schulen geschlossen waren und kein kostenloses oder preisgünstiges Frühstück und Mittagessen wie üblich anbieten konnten.

Aber die Änderungen des Bundesgesetzes könnten auch den Weg für zügellosen Missbrauch geebnet haben. Bei Feeding Our Future, so die Staatsanwaltschaft, diente die Organisation als Mittelsmann. Als „Sponsor“ reichte er beim Bundesstaat Minnesota Anträge für neue Lieferstellen für Mahlzeiten zur Teilnahme am Bundesprogramm ein. Nach Angaben des Justizministeriums überwachte es dann die Verteilung der Mahlzeiten, schickte die staatlichen Erstattungsanträge und überwies die Bundesmittel an seine Partner zurück. Die gemeinnützige Organisation erhob auch Verwaltungsgebühren aus den Zahlungen.

Die Staatsanwälte behaupten, dass der Leiter der gemeinnützigen Organisation, Bock, von diesem mächtigen Platz aus letztendlich „ein massives Betrugsprogramm beaufsichtigt hat, das von Websites unter ihrer Schirmherrschaft durchgeführt wurde“ – eines, das angeblich Dutzende von Einzelpersonen umfasst, von denen einige bei ihr angestellt sind, und Briefkastenfirmen, die im ganzen Staat tätig sind . Insgesamt hat Feeding Our Future nach Angaben der Regierung mehr als 250 Standorte in Minnesota eröffnet.

Eine der von ihrer Organisation gesponserten Einrichtungen, bekannt als ASA Limited, legte nach Angaben der Regierung wiederholt gefälschte Aufzeichnungen über die Anzahl der Kinder vor, die sie mit kostenlosen Mahlzeiten versorgte. Im September 2021 zum Beispiel soll einer der mit der Firma verbundenen Angeklagten angeblich eine Tabelle mit einer Formel ausgefüllt haben, die eine Zufallszahl zwischen 7 und 17 in der Altersspalte für Tausende von Kindern generierte.

„Bock und Feeding Our Future wussten Bescheid [the state’s] Bedenken waren berechtigt, und dieser kleine Teil der Mittel des Federal Child Nutrition Program, die von Feeding Our Future ausgezahlt wurden, wurde verwendet, um Kinder zu ernähren“, behauptete das Justizministerium.

In diesen und Dutzenden anderen Fällen, sagten die Bundesanwälte, habe Bock es versäumt, eine angemessene Aufsicht zu führen oder darüber gelogen – und dann versucht, die staatlichen Aufsichtsbehörden abzulenken, die versuchten, sie genau zu beobachten.

Beamte des Bundesstaates Minnesota begannen im Jahr 2020 mit der Untersuchung von Feeding Our Future, nachdem Beamte begannen, Bedenken hinsichtlich der großen Anzahl von Mahlzeiten zu äußern, die angeblich von den gesponserten Websites geliefert wurden. Ein früherer Versuch, Zahlungen an die Organisation zu verweigern, scheiterte jedoch letztendlich, sodass ihr Netzwerk weiterhin Bundeshilfe erhalten konnte.

Angesichts einer neuen Überprüfung reichte Bock irgendwann eine Klage gegen das Bildungsministerium von Minnesota ein, das die staatliche Umsetzung des Essensprogramms überwacht, und beschuldigte es des „Rassenfeinds“. Das FBI seinerseits führte im Januar mehrere Razzien durch.

Das betonten am Dienstag Beamte der Strafverfolgungsbehörden des Bundes sie gehen weiter um den angeblichen Betrug in Minnesota und andere Versuche zu untersuchen, Geld von einem Programm zu erpressen, das hungrigen Kindern helfen soll.

„Die Angeklagten haben große Anstrengungen unternommen, um ein Programm auszunutzen, das darauf abzielt, unterversorgte Kinder in Minnesota inmitten der COVID-19-Pandemie zu ernähren, und Millionen von Dollar, die für das Programm vorgesehen sind, in betrügerischer Weise zu ihrem eigenen persönlichen Vorteil umgeleitet“, sagte FBI-Direktor Christopher A. Wray in a Aussage.

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