Die Schulbezirke in Michigan sind fließend in Kassen, aber scheuen einen Abschwung

Die Schulbezirke in Michigan sind fließend in Kassen, aber scheuen einen Abschwung

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  • Die COVID-Hilfsgelder des Bundes stärkten die Finanzen des Schulbezirks Michigan
  • Die politischen Entscheidungsträger beabsichtigten, dass die Distrikte das Geld bis Herbst 2024 verwenden, um den akademischen und emotionalen Tribut der Pandemie zu bewältigen
  • Einige Bezirke sparen jedoch Mittel für den Fall weiterer wirtschaftlicher Turbulenzen

Die Grand Rapids Public Schools erhielten 104 Millionen US-Dollar an COVID-19-Hilfsmitteln des Bundes, eine enorme einmalige Geldspritze, die etwa der Hälfte ihres Jahresbudgets entspricht.

Der Bezirk verwendete das Geld für Nachhilfe, zusätzliche Sommerprogramme und Coaching für Lehrer. Aber jetzt, angesichts einer unsicheren Wirtschaft und des Ablaufdatums der Bundesmittel, verlagert der Distrikt seinen Fokus von Ausgaben auf Sparen.

„Ja, wir haben im Moment viel Geld, aber es ist einmaliges Geld“, sagte Rhonda Kribs, CFO der Grand Rapids Public Schools. „Wir stehen auf einer Klippe, also müssen wir planen, wie der Bezirk in zwei Jahren aussehen wird.“

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Das ist nicht ganz das, was die politischen Entscheidungsträger des Bundes im Sinn hatten, als sie COVID-Hilfsgelder in Höhe von 6,2 Milliarden US-Dollar zur Stärkung des Bildungssystems von Michigan schickten. Sie wollten, dass die Distrikte das Geld für dringende Bedürfnisse wie die Bewältigung des akademischen und emotionalen Tributs der Pandemie ausgeben, weshalb sie eine Frist für den Herbst 2024 für die letzten Ausgaben festlegten.

Die Distrikte haben bereits 1,6 Milliarden US-Dollar der Bundeshilfe ausgegeben, um Schüler zu unterstützen und die bröckelnde Schulinfrastruktur zu stützen, und sie haben Pläne, weitere Milliarden auszugeben. Lockere Bundesrichtlinien erlauben es den Distrikten, ihre Hilfe zum Aufbau von Ersparnissen zu verwenden, sagte Tom DeKeyser, Superintendent der Whitmore Lake Public Schools. „Aber die Bedürfnisse der Studierenden sind so groß.“

Grand Rapids und viele andere Distrikte rechnen jedoch damit, dass es für sie genauso wichtig ist, ihre Reserven aufzustocken, solange sie können, und sich vor künftigen Finanzierungskürzungen zu schützen, die die Bildung der Kinder erneut destabilisieren könnten. Sie beherzigen die Warnungen von Schulfinanzexperten vor einem „perfekten Sturm“ wirtschaftlicher Unsicherheit, angeheizt durch Inflation, sinkende Einschreibungen, drohende Rezession und auslaufende Bundeshilfen.

„Dieses Jahr und wahrscheinlich das nächste Schuljahr sehen ziemlich gesund aus. Aber mittelfristig sieht es viel beängstigender aus“, sagte Chad Aldeman, politischer Direktor des Edunomics Lab, einer überparteilichen Denkfabrik mit Sitz an der Georgetown University. „Wie können wir Investitionen tätigen, die den Anforderungen von heute entsprechen, ohne Bezirke in wenigen Jahren in ein Loch zu stürzen?“

Wie Distrikte ihre Ressourcen in dieser ungewöhnlichen Phase des Überflusses zuweisen, könnte eine wichtige Rolle dabei spielen, wie erfolgreich sie Studenten durch die tiefgreifenden Herausforderungen unterstützen, die mit der Pandemie einhergingen, und ob sie zukünftige Finanzkrisen ohne neue Störungen überstehen können.

Es ist ein Kinderspiel, etwas Geld beiseite zu legen, während die Schulbudgets für einige Verwaltungsbeamte, die nach der Großen Rezession schmerzhafte Kürzungen miterlebt haben, einen historischen Höchststand erreicht haben.

„Ich habe zwei Mal erlebt, als der Staat die Schulfinanzierung gekürzt hat“, sagte Lou Steigerwald, Superintendent der Norway Vulcan Area Schools auf der oberen Halbinsel von Michigan, in einer E-Mail. „Schulen ohne oder mit wenig (Fondsguthaben) mussten sich Geld leihen und Personal und andere Posten in ihren Budgets kürzen.“

Tatsächlich konnten die finanziell am stärksten angeschlagenen Bezirke von Michigan, die von der Großen Rezession heimgesucht wurden, während der Pandemie Defizite ausgleichen und die Fondssalden stärken, sodass sie sich der staatlichen Aufsicht entziehen konnten.

In einer Zeit enormer akademischer Bedürfnisse hat die Neigung zum Sparen jedoch einige Menschen beunruhigt, dass die Studenten zu kurz kommen werden. Eltern von Schülern, die auf virtuelles Lernen und andere überwältigende pandemiebedingte Störungen gestoßen sind, finden es schwierig, etwas anderes als einen aggressiven Ausgabenplan der Schulbezirke zu akzeptieren.

„Ich habe ein Kind, das Probleme hat, also ist es frustrierend“, sagte Heidi Gates. Sie hat zwei Kinder an Brighton Area Schools, wo der Fondssaldo von 8 Millionen US-Dollar vor der Pandemie auf voraussichtlich 14,7 Millionen US-Dollar in diesem Jahr gestiegen ist. “Ich habe das Gefühl, dass die Schulen sagen: ‘Okay, wir sind wieder normal.'”

Andere warnen davor, dass diese Vorsicht die öffentliche Wahrnehmung nähren könnte, dass Distrikte auf Bundesdollar sitzen, die für Studenten bestimmt sind – eine Wahrnehmung, die das Schulsystem in kommenden Finanzierungskämpfen verfolgen könnte.

„Die Schulrettungsfonds wurden entwickelt, um den Schülern jetzt zu helfen“, sagte Thomas Morgan, ein Sprecher der Michigan Education Association, der größten Lehrergewerkschaft des Bundesstaates. „Dazu muss das Geld ausgegeben werden und nicht auf der Bank liegen. Ich weiß, dass Administratoren sagen werden, dass sie Geld für einen regnerischen Tag sparen, aber es regnet jetzt.“

Einsparungen auf dem Vormarsch

Experten für Schulfinanzierung verwenden häufig Fondsguthaben – Reserven oder „Regentagfonds“ – als Indikator für die finanzielle Gesundheit der Distrikte. Im Großen und Ganzen ist das Guthaben eines Distrikts das, was übrig bleibt, nachdem ein Distrikt die Ausgaben für das Jahr abgeschlossen hat.

Ein hohes Guthaben dient als Puffer bei Budgetkürzungen oder einem unerwarteten Problem mit einem Schulgebäude. Distrikte mit kleinen Fondsguthaben sind in der Regel mit höheren Kreditkosten über den Anleihemarkt konfrontiert. Ein negativer Fondssaldo – was bedeutet, dass ein Distrikt seine Rechnungen für das Jahr nicht decken kann – löst eine staatliche Aufsicht aus, die dazu führen kann, dass Distrikte geschlossen oder vom Staat übernommen werden.

Nach einem Jahr der Pandemie schossen die Fondsguthaben in den Schulbezirken von Michigan in die Höhe.

Bis zum Sommer 2021, als die neuesten geprüften Schulfinanzdaten veröffentlicht wurden, waren die kombinierten Reserven der Schulbezirke von Michigan um 37 Prozent auf 3,3 Milliarden US-Dollar gestiegen, von 2,4 Milliarden US-Dollar vor der Pandemie, so der Citizens Research Council of Michigan, eine unparteiische Meinung Panzer.

Den Schulleitern in Michigan wird geraten, ein Guthaben in Höhe von 15 bis 20 Prozent ihrer Ausgaben zu halten. Im vergangenen Jahr hatte mehr als die Hälfte der Distrikte zum ersten Mal seit mindestens einem Jahrzehnt eine Fondsbilanzquote von mehr als 20 Prozent. Die Zahl der Bezirke über dieser Schwelle stieg von 263 auf 438, eine Zunahme um zwei Drittel.

„Schulen sind so gut wie nie zuvor in der Geschichte“, sagte CRC-Forschungsdirektor Craig Thiel.

Superintendenten wiesen auf zahlreiche Gründe hin, warum die Reserven gestiegen sind. Virtuelles Lernen führte zu Einsparungen bei Schulbustreibstoff und Heizung. Gleichzeitig erhöhte der Staat die Finanzierung pro Schüler stark und änderte seine Finanzierungspolitik, um Distrikten mit rückläufigen Einschreibungen zu helfen.

Andere betonten, dass vorübergehende pandemiebedingte Faktoren wie Schulschließungen und Unterbrechungen der Lieferkette die Reserven erhöht hätten. Kribs sagte, dass Probleme in der Lieferkette den Distrikt Grand Rapids dazu zwangen, den Kauf neuer Sicherheitsfahrzeuge zu verzögern, was den Fondssaldo des Distrikts aufblähte.

Die am häufigsten zitierte Erklärung waren jedoch die 6,2 Milliarden US-Dollar an COVID-Hilfsmitteln des Bundes, die direkt an die Schulbezirke geschickt wurden, um ihnen bei der Bewältigung der Auswirkungen der Pandemie zu helfen.

In Interviews und Umfrageantworten sagten 21 Superintendenten in Michigan – wie ihre Kollegen im ganzen Land –, es sei schwierig gewesen, die zusätzlichen Mittel auszugeben. Ein angespannter Arbeitsmarkt hat die Neueinstellungen verlangsamt, und viele Superintendenten zögerten ohnehin, den Personalbestand mit Mitteln zu erweitern, die in wenigen Jahren auslaufen.

Einige sagten, die erhöhten Fondsguthaben seien vorübergehend, während die Distrikte für bevorstehende größere Ausgaben wie Schulrenovierungen sparen. Dennoch argumentierten viele, dass es angesichts der Risiken, denen sie in den nächsten zwei Jahren ausgesetzt sind, nur eine gute Politik sei, jetzt etwas Geld beiseite zu legen.

Das staatliche Schulbudget erreichte in diesem Jahr Rekordhöhen, aber die Schulleiter befürchten, dass eine Rezession diesen Trend umkehren könnte. Selbst wenn der Staatshaushalt stark bleibt, werden die Einnahmen vieler Distrikte stark zurückgehen, insbesondere in Gebieten mit hoher Armut, die die meisten Bundeshilfen erhalten haben. Der Schulbezirk von Lansing zum Beispiel soll im Rahmen des jüngsten Staatshaushalts etwa 10 Millionen US-Dollar zusätzlich erhalten, erhielt jedoch 142 Millionen US-Dollar an Bundeshilfe.

„Ein ausgeglichener Fonds ermöglicht die Konsistenz des Programms in guten und schlechten Zeiten“, sagte Robert Dwan, stellvertretender Geschäftsführer der Michigan School Business Officials, einer Handelsvereinigung, die Distriktbeamten in Finanzangelegenheiten Schulungen und Unterstützung bietet.

„Eine gesunde Haushaltsbilanz, die den Distrikt in wirtschaftlich schlechten Zeiten unterstützen kann, trägt dazu bei, der Verantwortung des Distrikts gerecht zu werden, dafür zu sorgen, dass die heutigen Kindergartenabsolventen während ihres gesamten Bildungswegs so wenig Unterbrechungen wie möglich haben“, fügte Dwan hinzu.

Blitz im Plan oder langfristiger Plan?

Distrikte legen ihre Bundeshilfe nicht einfach bei der Bank an.

Laut Gesetz soll dieses Geld ausschließlich für die COVID-19-Hilfe verwendet werden und kann nicht direkt in Reserven geleitet werden. Aber breite Ausgabenrichtlinien für die Mittel erlauben es den Distrikten, die Bundeshilfe auf einige normale Betriebskosten anzuwenden – wie Laptops, Gebäudereparaturen und einige Lehrergehälter – und dann einen Teil der nicht ausgegebenen Betriebsmittel in Spareinlagen umzuleiten.

Obwohl die verfügbaren Daten nicht zeigen, wie viel Distrikte für neue Programme ausgegeben haben, ist es klar, dass viele Schulen ihr Sommerschulangebot erweitert, die psychiatrischen Dienste erweitert, Lehrer ausgebildet und neue Lehrpläne gekauft haben, um die akademische Erholung der Schüler zu unterstützen.

Da die Bundesmittel auslaufen, sagten die Distriktleiter, es bestehe eine reale Gefahr, dass zu hohe Ausgaben jetzt die Situation für Schüler und Lehrer verschlimmern könnten, wenn ihre Distrikte in ein paar Jahren in einem Haushaltsloch enden.

„Es ist ein schmaler Grat, denn dieses Geld sollte das Lernen beschleunigen, das aufgrund von COVID unterbrochen wurde. Aber gleichzeitig, wenn Sie in der Lage sind, ein Guthaben aufzubauen, könnte ich mir vorstellen, dass Distrikte dies tun“, sagte Nathan Kalasho, Direktor der Keys Grace Academy, einer Charterschule in einem Vorort von Detroit.

Dennoch drängten einige Superintendenten auf die Vorstellung zurück, dass sich die langfristige finanzielle Gesundheit der Distrikte während der Pandemie erheblich verändert habe, und argumentierten, dass die Reserven der Distrikte wieder auf ein normales Niveau zurückfallen würden, wenn die COVID-19-Hilfsmittel des Bundes im Jahr 2024 auslaufen.

„Das Wachstum unseres Fondsguthabens ist vorübergehend und korreliert direkt mit den einmaligen Bundesmitteln, die bis zu bestimmten Fristen ausgegeben werden müssen“, sagte C. Martin James, Superintendent der Central Montcalm Public Schools, einem ländlichen Bezirk im Zentrum von Michigan.

In der Tat haben einige Distrikte Pläne aufgestellt, ihre Reserven innerhalb weniger Jahre zu verbrauchen.

Betrachten Sie den Detroit Public Schools Community District, wo der Fondssaldo voraussichtlich von 101 Millionen US-Dollar im Jahr 2021 auf 788 Millionen US-Dollar im Jahr 2024 ansteigen wird. Etwa 700 Millionen US-Dollar dieses zusätzlichen Geldes werden dann verwendet, um eine längst überfällige Überholung der Schulgebäude des Bezirks zu finanzieren .

Whitmore Lake befindet sich im „Ausgabemodus“

In den Vororten nördlich von Ann Arbor haben die Whitmore Lake Public Schools dank der COVID-19-Hilfsmittel des Bundes aggressiv in ein Coaching-Programm für Lehrer und zusätzliche Unterrichtshilfen investiert, um die akademischen Auswirkungen der Pandemie auszugleichen, sagte Superintendent DeKeyser.

Hinter diesen Ausgaben, sagte DeKeyser, steckt eine Wette, dass der Distrikt später einen Weg finden kann, seine Finanzen zu stützen, wenn die Bundesgelder versiegen.

Vor Jahren haben sie eine ähnliche Wette abgeschlossen – und verloren. Während der Großen Rezession sah DeKeyser, der stellvertretender Superintendent war, zu, wie Whitmore Lake seine Hilfsgelder des Bundes in Erwartung zusätzlicher Unterstützung durch die Landes- oder Bundesregierung ausgab. Aber die Hilfe kam nicht.

„2009 waren wir am Ende unserer [stimulus] Geld, und es war wie ‚Oh, was machen wir jetzt?’“, sagte er.

Diesmal lautet die Antwort für Whitmore Lake Ruhestand. DeKeyser rechnet in den nächsten vier Jahren mit einer Personalfluktuation von etwa 50 Prozent. Indem er einige Stellen nicht besetzt, hofft er, das Budget des Distrikts ausreichend zu reduzieren, um seine Finanzen nach Ablauf der Bundeshilfe stabil zu halten.

Aber er weiß, dass es keine Garantien gibt.

„Wenn wir diese Ausgaben beibehalten, könnten die Dinge katastrophal werden“, sagte er. „Jedes Mal, wenn Sie einen solchen Bundesschub erhalten, können Sie kurzfristig gut aussehen. Aber wie Sie in vier Jahren aussehen, bestimmt, wie gut Sie Ihre Gelder verwalten.“

Koby Levin ist Reporter für Chalkbeat Detroit und berichtet über K-12-Schulen und frühkindliche Bildung. Kontaktieren Sie Koby unter klevin@chalkbeat.org.

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