Die Klage wegen öffentlicher Aufzeichnungen besagt, dass der Bezirkskommissar ein persönliches Telefon verwendet hat, um bei der Vereinbarung des Angebots zu helfen – Daily Montanan

Die Klage wegen öffentlicher Aufzeichnungen besagt, dass der Bezirkskommissar ein persönliches Telefon verwendet hat, um bei der Vereinbarung des Angebots zu helfen – Daily Montanan

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In zwei von einem Anwalt aus Billings eingereichten Klagen wird ein Bezirksgericht aufgefordert, einen neu unterzeichneten Verwaltungsvertrag für den MetraPark, eine Veranstaltungseinrichtung im Besitz von Yellowstone County, zu kündigen, und behauptet, dass zwei der drei Bezirkskommissare mit der Verwaltungsgesellschaft zusammengearbeitet haben, die letztendlich das Angebot erhalten hat.

Aus den Gerichtsdokumenten geht auch hervor, dass Don Jones, Commissioner des Yellowstone County, möglicherweise County-Geschäfte über sein persönliches Handy geführt hat, aber Anwälte des Countys argumentieren, dass diese Kommunikation, die Telefonprotokolle oder Textnachrichten enthalten könnte, privat sei. Unterdessen sagte Anwalt Gene Jarussi, der die Klagen eingereicht hatte, dass die Abwicklung von Geschäften mit privaten Geräten die Gesetze zur Information der Öffentlichkeit vereitle und nicht als Ausrede verwendet werden könne, um einer öffentlichen Prüfung zu entgehen.

Es geht um einen lange schwelenden Kampf, der letztendlich einen Bezirkskommissar seinen Job gekostet hat und droht, weiterhin ein Problem für den größten Bezirk des Staates und den größten Veranstaltungsort in der Stadt zu sein.

Seit Jahren setzen sich einige öffentliche Führer und Gruppen wie die Billings Area Chamber of Commerce für die Privatisierung des MetraPark-Managements ein und argumentieren, dass bessere Unterhaltungsangebote und mehr Gewinn erzielt werden könnten, wenn man den Betrieb einer privaten Entertainment-Management-Firma überlassen würde. Das hat einige in der Bezirksregierung dazu gebracht, die tägliche Verwaltung und Aufsicht über die Mehrzweckarena mit rund 10.000 Sitzplätzen zu behalten, zu der auch das Messegelände und ein Ausstellungszentrum gehören.

Alle drei Yellowstone County Commissioners sind Republikaner in der County Commission, die konsequent und historisch republikanisch geneigt ist. Allerdings begannen Risse in dieser soliden republikanischen Front, als Jones gewählt wurde.

Jarussis Klage besagte, dass Jones und sein Kollege Denis Pitman Treffen abhielten, um die Privatisierung der Metra-Verwaltung zu erörtern. In der Klage wird argumentiert, dass diese Sitzungen und Mitteilungen ein Quorum darstellen und öffentlich hätten stattfinden sollen. Der Landkreis hat diese Vorwürfe durch seinen Anwalt zurückgewiesen. Diskussionen über die Metra sind jedoch während der Sitzungen der Bezirkskommissare oft hitzig geworden, wobei Kommissar John Ostlund oft gegen die Idee vorgegangen ist.

In der Klage von Jarussi wird behauptet, dass Jones am 14. Oktober 2021 dem Billings-Geschäftsmann Martin Connell mitgeteilt habe, dass die Entscheidung, die Verwaltung von Metra privat zu übernehmen, ebenfalls privat getroffen worden sei, und räumte ein, dass „Ostlund ausgeschlossen war und sowieso nicht zugestimmt hätte“.

Connell versuchte Anfang dieses Jahres, genügend Unterschriften zu sammeln, um Jones zurückzurufen, aber diese Petition war nicht erfolgreich.

Eine Studie im Auftrag der Handelskammer offenbarte einige Managementprobleme was die Behauptungen von Jones und Pitman weiter anheizte, dass Metra besser von einer externen Verwaltungsgesellschaft für Veranstaltungsorte als von Mitarbeitern des Landkreises verwaltet werden würde.

Das Thema wurde während der Vorwahlen zu einem Berührungspunkt, als der in der Lokalpolitik relativ unbekannte Republikaner Mark Morse den amtierenden Pitman leicht schlagen, der auch mehrere Amtszeiten im Stadtrat von Billings gedient hatte. Das einzige bestimmende Thema des Rennens schien die Metra zu sein, wobei viele Einwohner Bedenken äußerten, dass Jones und Pitman die Privatisierung einer Einrichtung überstürzten, die zuvor vom Landkreis betrieben worden war.

Pitman, der bei den Vorwahlen im Juni von Morse geschlagen wurde, hat angekündigt, dass er als Kandidat kandidieren wird.

Private Telefon- und öffentliche Aufzeichnungen

Jarussi erhielt die Handyaufzeichnungen von Pitman, laut der Klage, die an dem Tag eingereicht wurde, an dem der Landkreis das private Managementangebot von OVG 360, einer Tochtergesellschaft der Oak View Group, annahm.

Jarussis Akte enthält ein Anrufprotokoll aus Pitmans Handyaufzeichnungen, das mehrere Anrufe zeigt, die während der Angebotsfrist an Nummern oder Personen getätigt wurden, die mit Oak View in Verbindung stehen. Laut der Klage ist es Bezirksbeamten, die das Angebot vergeben, untersagt, mit Unternehmen zu kommunizieren, die möglicherweise auf das Projekt bieten, um Absprachen oder sogar den Anschein eines Konflikts zu vermeiden.

Jarussi bat Jones um dieselben Telefonaufzeichnungen, aber Jones hat sich bisher geweigert, dieselben Aufzeichnungen herauszugeben, und argumentierte, dass er weder die Telefonkostenerstattung vom Landkreis nehme noch ein vom Landkreis ausgestelltes Telefon und dieses Material auf seinem habe Handy ist privat.

Jarussi sagte jedoch in der Klage, dass, wenn ein Regierungsbeamter öffentliche Geschäfte mit persönlichen Geräten durchführt, diese Geräte oder Aufzeichnungen Gegenstand einer Durchsuchung öffentlicher Aufzeichnungen sein könnten.

Das Problem ist nicht auf Yellowstone County oder einen Kommissar beschränkt: Gesetzgeber in Montana verwenden häufig ihre Mobiltelefone und nichtstaatlichen E-Mail-Adressen, um Geschäfte zu tätigen, verwenden jedoch einen standardmäßigen Haftungsausschluss wie diesen:

„Gesetzgeber sind öffentlich gewählte Beamte. E-Mails von Gesetzgebern, die im Zusammenhang mit gesetzgebenden Angelegenheiten gesendet oder empfangen werden, können den Bestimmungen zum Recht auf Kenntnisnahme der Verfassung von Montana unterliegen und können gemäß den Gesetzen von Montana als „öffentliche Aufzeichnung“ betrachtet werden. Daher können gesendete oder empfangene E-Mails, ihr Absender und Empfänger sowie der E-Mail-Inhalt der öffentlichen Offenlegung unterliegen, sofern die Gesetze von Montana nichts anderes vorsehen.“

Eine Untersuchung des Daily Montanan zeigt beispielsweise, dass von den 150 Gesetzgebern in Montana 55 E-Mail-Adressen haben, die nicht vom Staat bereitgestellt werden. Während neun Gesetzgeber keine öffentlichen E-Mails haben, haben 55 – mehr als ein Drittel – nichtstaatliche E-Mails. Beide Parteien haben Mitglieder mit privaten E-Mail-Adressen, darunter 21 Demokraten und 34 Republikaner.

Jeana Lervick, stellvertretende Staatsanwältin von Yellowstone County, hat argumentiert, dass das Recht von Jones auf Privatsphäre und den Inhalt des Telefons verhindern sollte, dass jegliche Kommunikation weitergegeben wird. Lervick hat jedoch auch vorgeschlagen, dass ein Richter einen speziellen Meister ernennen könnte, um Anrufprotokolle und Texte zu überprüfen und diejenigen aufzuspüren, die nicht persönlich sind.

„Das Mobiltelefon von Kommissar Jones wird in keiner Weise durch Steuergelder finanziert. Es ist sein persönliches Telefon und wird zeitweise von Mitgliedern seiner Familie, einschließlich seiner Frau, benutzt. Es ist nicht zu erwarten, dass jeder Anruf oder jede SMS von ihm oder seiner Familie einer Prüfung durch die Öffentlichkeit unterzogen wird. In dieser Hinsicht könnte die Offenlegung des gesamten Spektrums von Anrufen und Nachrichten theoretisch zu einer Reihe potenzieller Datenschutzprobleme führen, einschließlich, aber nicht beschränkt auf HIPAA-Verletzungen“, schrieb Lervick.

Jarussi konterte, dass Jones die Entscheidung getroffen habe, sein privates Telefon für öffentliche Geschäfte zu verwenden, und verwies auf eine E-Mail, in der Jones seine privaten Handynummern an Personen weitergab, die mit OVG in Verbindung stehen. In einer der E-Mails stand: „Ich bin daran interessiert, mit Ihnen über unsere Einrichtung zu sprechen.“

In der Klage von Jarussi wird der Richter des Bezirksgerichts Yellowstone, Michael G. Moses, aufgefordert, den Vertrag aufzuheben, da er gegen die Gesetze zur Beteiligung der Öffentlichkeit von Montana verstoßen habe „und gegen die treuhänderischen Pflichten des Kommissars gegenüber den Steuerzahlern und Bürgern des Yellowstone County verstoßen hat“.

„OVG und der Vorstand haben auch gegen die ‚No-Contact‘-Bestimmungen verstoßen … durch ihre kontinuierliche und kollusive Kommunikation während relevanter Zeiträume“, heißt es in der Klage. „Dieses Gericht kann und sollte das anhängige RFP für ungültig erklären … und sollte die Antwort von OVG auf das RFP für disqualifiziert von der Prüfung oder Annahme durch den Landkreis erklären.“

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